La NASA prueba un nuevo robot de reaprovisionamiento de hardware en la Estación Espacial Internacional

Enviar un satélite es caro. Enviar otro satélite para reemplazar el primer satélite cuando se rompe es incluso más caro.

Sería una locura tirar a la basura su coche cada vez que se necesita una nueva rueda, pero eso es básicamente lo que hacemos con los satélites en este momento, y es un derroche increíble.

La NASA tiene una oficina entera dedicada a solucionar este problema, se llama Oficina de las Capacidades de Prestación de Servicios por Satélite (SSCO), y la semana pasada, que probaron algunas nuevo hardware robótico para la reparación en órbita de satélites por encima de la Estación Espacial Internacional.

Ya en 2013, la NASA probó técnicas de hardware y de teleoperación para transferir líquidos en el espacio , un primer paso necesario para reaprovisionar satélites (incluso de los satélites que no fueron diseñados para ser reabastecidos).

Después de unos años de descanso, la prueba se ha reanudando este año, con una nueva herramienta de inspección denominada VIPIR.

VIPIR es un sistema de cámara modular que puede ser agarrado por DEXTRE, el brazo robótico que vive en la ISS , y se utiliza para inspeccionar las cosas con una serie de tres cámaras diferentes, incluyendo un endoscopio largo articulado de 34 pulgadas.

Este video muestra el endoscopio en acción.

“Tenemos la visión de un futuro donde los robots, equipados con un carrito repleto de herramientas, pueden ayudar a los propietarios de satélites a diagnosticar y ofrecer la ayuda oportuna a su nave espacial, que se extiende en última instancia, su vida útil”, dice Frank Cepollina, veterano líder de las cinco misiones de mantenimiento al telescopio espacial Hubble.

La inspección es fundamental para la solución de problemas en los satélites activos, pero incluso si el problema no se puede reparar, la inspección de los satélites muertos podría identificar puntos de falla, lo que lleva a los diseños más fiables.

Cuando visitamos la NASA el mes pasado , llegamos a jugar con algunos de los equipos que la NASA va a utilizar para las tareas de mantenimiento de satélites. Aquí está una maqueta impresa en 3D de un satélite de servicio, con acceso a toda una serie de diferentes herramientas que puede recoger y operar con su brazo.

Foto: NASA
Foto: NASA

El brazo agarra esos elementos en forma de diamante, y coge la herramienta que necesita. Las herramientas disponibles incluyen un Wirecutter, herramienta multifunción, herramienta tapón de seguridad, y la boquilla de combustible y adaptadores de válvulas para las transferencias de combustible. Esta caja, con todas las herramientas, está configurada actualmente fuera de la ISS para que el brazo DEXTRE pueda acceder a todos ellos para la prueba. Aquí está un primer plano de una de las herramientas.

Foto: NASA
Foto: NASA

En cuanto a la Misión de prueba de la  robótica de reaprovisionamiento de la ISS, a finales de este año, las tareas adicionales serán completadas para ver la eficacia del hardware robótico, preparar la nave para la reposición criogénica, y para hacer conexiones eléctricas básicas que podrían permitir a los instrumentos ser actualizados o sustituidos por completo.

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